The Heartbreakers: The Yonkers demos (1976)

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Early Heartbreakers (1975)

HBO’s Vinyl is one of the most exaltating  – and as accurate as a mass product could be – r’n’r tv show ever. On its epic, Martin Scorsese directed pilot, a New York Dolls show in 1973 caused the collapse of the Mercer Art Street Center as well as the enlightment of the main character Richie Finestra.

Well, after 43 years some great bands (The New York Dolls, Iggy and The Stooges, Television) will get the recognition they deserved from a general public that for the very first time will get exposed to them. Too little, too late…

Let’s jump forward: The Dolls acrimously split up in a trailer camp in Florida in Spring 1975. Johnny Thunders and Jerry Nolan came back to NYC to their smack suppliers. In the meantime, Yom Verlaine has given Richard Hell the boot from Television. Enter Walter Lure and it’s the birth of the first supergroup of New York punk rock.

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Early Heartbreakers (1976)

The early Heartbreakers were a case study of “too many cocks in a roster”. Without Richard Hell, the Heartbreakers  were a far better band (and The Television, I have to say, a much better one…). Mr. Myers was a good poet, a great scenemaker, hardly a distinguished musician and/or a songwriter.

It’s too bad we hadn’t  had the chance to hear anything professionally recorded from this ill-fated yet powerful line-up. Until now. For the very first time here a demo session recorded by Bobby Orlando at the SBS Studios in Yonkers, NY in January 1976 with killer early versions of such r’n’r classics as Chines Rocks, Born to Lose, Love Comes in Spurts, Blank Generation (both later in The Voidoids first LP).

01. Love Comes In Spurts 0:00
02. I Wanna Be Loved By You 2:47
03. Blank Generation 5:20
04. Chinese Rocks 8:10
05. Pirate Love 11:07
06. Can’t Keep My Eyes On You 14:35
07. Flight 17:53
08. Hurt Me 21:35
09. You Gotta Lose 25:39
10. Goin’ Steady 28:47

 

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The last San Francisco r’n’r band: an eulogy for The Nuns

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San Francisco was the hometown for some of my favourite r’n’r bands: Jefferson Airplane, The Flamin’ Groovies, SVT, Crime, The Avengers, just to name a few. But after the heyday of punk the flow of r’n’r bands from the Bay Area suddenly stopped. Since then nothing exciting has crossed the Golden Gate.

Well, The Nuns were the last to surrender. They relocated to New York. Fact. They lost their edge since the first reunion in 1980. Fact. They became an ugly goth/SM band. Fact. Alejandro Escovedo turned out a quite boring “americana” songwriter from the manic guitarist he once was. Fact. They dilapidated in true r’n’r style a huge collective talent when they were on the brink to sign with Columbia-CBS and to be managed by Bill Graham, one of the most powerful man in the show-biz. Fact.

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Richie Detrick, Jeff Oleaner and Alejandro Escovedo. Nuns

But for a tiny window in space and time, in the few blocks separating the Mabuhay Garden restaurant to the Winterland Ballroom and in the few months from December 1976 to December 1978, they were one of most incendiary  band in the world.  And Jennifer Miro was an icy queen cast from Nico-V.U. era mold… The two concerts you can see here are a true testimonial.

The first one is recorded at the Winterland Ballroom the 30th of July 1977.

 

The second one is the infamous triple bill supporting the Sex Pistols on their last concert ever: same location, 14th of January 1978, with The Avengers on the second slot and the Negative Trend tricked by Bill Graham to play after The Pistols when the hall was emptied.

And for the very first time ever you can download’em here in all their ragged glory…

 

You do not believe we’re for real: The Sex Pistols Complete Studio Recordings

The Sex Pistols (1976) © Bob Gruen / www.bobgruen.com Please contact Bob Gruen's studio to purchase a print or license this photo. email: websitemail01@aol.com phone: 212-691-0391

The Sex Pistols (1976) © Bob Gruen / 

The Pistols discography is a nightmarish, messy affair. Although They released onlY four singles and one album in their lifespan, for a mere total of 16 tracks officially put out until they acrimoniously split after the infamous concert at the Winterland, S.F. on January 31st 1978. 

After that Glitterbest (Malcom Mc Laren’s management company) and Virgin, still shocked by the death of their golden eggs chicken, flooded the market with: singles of the late incarnations of the Pistols with Ronnie Biggs or Tenpole Tudor filling in for Johnny Rotten, greatest hits, Sid’s songs, soundtracks of “The Great r’n’r Swindle” on 1 or 2 Lp’s, with different covers and various permutations of tracks and other barrel scraping items.sexpistols1

But, ladies and gentlemen, that’s not what we are here for. We mean it, man… So we’ll discuss only prime Sex Pistols stuff: their true legacy recorded when they were still a working unit, more or less until Malcom and Johnny fired Glen and hired the almost inept Sid Vicious on late December 1977.

The Pistols at work in 1976

The Pistols at work in 1976

Since then they were highly unproductive. In their last year not a single new song was penned, being the sensitively titled “Belsen was a gas” an old Sid’s song, most likely written for the Flowers of Romance and “Religion” (later recorded for P.I.L.) only rehearsed during the ill-fated North-American tour of early 1978 and so never properly recorded. “E.M.I.”, their final joke on Sir John Read’s major label, and “New York”, a blatant insult to David Johansen and Sylvian Sylvian (the latter should have been Pistols guitarist and leader, had he followed Mc Laren when the New York Dolls splitted in Florida in 1975), were already ready and fully developed when a couple of weeks after Glen’s sacking the band regrouped and entered at the Gooseberry and Wessex studios to cut six tracks with their soundman Dave Goodman in the second half of January 1977.

The Pistols with Dave Goodman

The Pistols with Dave Goodman

The following month began the painstakingly process of recording “Never Mind The Bollocks, Here’s The Sex Pistols”, under the supervision of Chris Thomas. After the 1992, 1996 and 2012 rerelease of the album as well as the “Suck This” and “Sexbox” sets, we have different mixes, demos and alternative versions of the 12 songs of the album, but up now no proper outtakes are emerged. CreativelY the Pistols were over. Mc Laren’s attempt to had it produced by Syd Barrett and the scene of him and the Pistols mob banging at the door of the Chelsea Cloyster reclusive host is Spinal Tap at its funniest.

On September 1977, weeks before “Never Mind The Bollocks” was officially released, the famous bootleg “Spunk” (then officially printed many times since 1996), was largely available in London, acting as a proper Sex Pistols first album. It contains raw versions of many Pistols classics from the Dave Goodman (the usual suspect for this illegit release) sessions.

The Pistols at Wessex Studios cutting "Anarchy in the UK"

The Pistols at Wessex Studios cutting “Anarchy in the UK”

In a way they were better, especially on the vocal department, lacking the mannerism that a more and more frustrated johnny rotten shows in the virgin album. But they were also deprived of the punch and the power reached by the production work by Chris Thomas, who along Steve Jones layered tons of guitars on one of the most -quite ironically, isn’i it?- overproduced r’n’r album ever. Otherwise “Spunk” is an awesome snapshot of the band: The Sex Pistols thrashing their way in full glory.

A more accurate glimpse at the 1976-early 1977 sessions shows a band pumped by Cook’s Moonesque drumming, by a guitar that is pure Chuck Berry via Johnny Thunders, by Glen Matlock’s melodic basslines and fronted by an incestuos mix of a Shakesperean wicked Richard III and a spastic reject from Dicken’s London. Add to the receipe a manager-svengali coming as countercultural agit-prop and prime mover soaked in early r’n’r imagery crossed with Carnaby Street Mod etiquette and post 1968 Situationism. They were misfits, thugs and cockney hooligans deeply rooted in Hi-NRG r’n’r:

They pulverize mod classics as “Substitute” by The Who and the Small Faces’ “Watcha Gonna Do About It“; Freakbeat hits as their take on The Creation’s “Through My Eyes“; garage pop Ditties as The Monkees’ “(I’m not Your) Stepping Stone” and Dave Berry’s “Don’t Give Me No Lip Child“. And they were strongly connected with late Sixties-early Seventies american r’n’r bands: the New York Dolls (via Malcom), The Stooges (Lydon was among the 150ish who attended their unique London concert back in 1973) and the Modern Lovers, hommaged respectively with a fantastic cover of “No Fun” and a so-and-so take of “Roadrunner”.

Here’s a timeline. And Here‘s the Real Sex Pistols!

 

 

They’re filthy, they’re dirty, they ain’t gonna last…

Let’s switch back to italian for a couple of times. There’s a new musical magazine in italy, called “outsider”. On the first issue the cover story is about punk rock. and it stinks….

that’s my answer:

Un paio di considerazioni.

La prima va al direttore Stefani. La sua risposta mi sembra off topic e mi ricorda quella del Marchese del Grillo (“io so’ io e voi non siete un c***o”). A differenza di Trombetti non sono un giornalista, ma sono un lettore di “Outsider”, dunque –caro Direttore- sono uno che ha sborsato 7 euro e che quindi (sempre se il suo giornale non goda di incentivi statali) sono il suo principale interlocutore. La mia ahimè lunga carriera accademica mi ha insegnato poi a diffidare dei curricula ed entrare nel merito.

Ed il merito è che molte cose nell’articolo di Trombetti sono sbagliate. False. Ora, tutti hanno diritto alle proprie opinioni (vi devo ricordare cosa dice Clint delle opinioni?). Ma il giornalismo, anche quello rock, si basa sui fatti. Altrimenti diventa Letteratura. Però devi essere Lester Bangs, e non mi pare questo il caso…

I fatti, dicevamo. L’assunto che sta alla base dell’articolo di Trombetti è che il Punk (termine usato con una certa disinvoltura, ma va bene per capirci) sia stata una grande montatura (hype) mediatico-industriale che dal 1977 in poi avrebbe deformato il mercato e il corso della musica giovanile bianca. Nulla di nuovo. E’ in fondo la tesi di Malcom Mc Laren (cicero pro domo sua…). Un’ipotesi interessante, revisionista forse, ma interessante che avrebbe però bisogno di qualche pezza d’appoggio. Insomma di qualche notizia, anche vagamente documentata. E invece Trombetti, come un qualsiasi “retroscenista” parlamentare si trincera dietro i sentito dire (“immaginatevi la scena: interno giorno, in un ufficio di un’importante casa discografica un paio di promote…), i “non posso fare il nome”, etc.

I fatti andarono in maniera assai diversa. E non perché lo dico io (che nel 1976 avevo dieci anni), ma perché lo affermano i protagonisti dell’epoca. Basta consultare i migliori testi dell’epoca: “Please Kill me” di Legs McNeil e Gillian McCain, “England’s Dreaming” di Jon Savage, la raccolta della rivista “Punk” , ma anche il volume eponimo di Federico Guglielmi andrebbe bene…

E i fatti che emergono (abbastanza condivisi dalla storiografia) sono questi:

1)_Il punk nasce sostanzialmente dai detriti lasciati dall’implosione dei grandi gruppi perdenti americani della fine degli anni ’60: Velvet Underground, Stooges, MC5 e dall’eredità dei gruppi glam di inizio ’70 (Bowie periodo Ziggy, NY Dolls). E con ogni evidenza, contrariamente a quanto sostiene Trombetti (“c’è ancora chi crede che The Who o Iggy Pop fossero davvero i padri putativi di quel rock autodistruttivo”). Sì, e a ragione. I Pistols ad esempio, prima che ci mettesse le mani Mc Laren, avevano un repertorio costruito da 5-6 brani originali e poi cover di gruppi mod/freakbeat come The Who, Creation  e poi Stooges e Modern Lovers….

2)_Esiste una linea di continuità -a partire dal termine “punk”- che accomuna sia i gruppi garage del 66-67, che le bands di dieci anni dopo. Si tratta di una genalogia basata sul r’n’b bianco e sul primo r’n’r che nega alla musica popolare bianca qualsiasi linea di progresso. Una genealogia che lega: primo r’n’r (elvis, Chuck Berry, Bo Diddley, Little Richards)-Rockabilly heroes-Sonics-British Invasion-Garage Rock-Velvet, Stooges, MC5-Glam-Ramones-Punk Rock (sostanzialmente I Dolls e I Dr. Feelgood non erano tanti diversi, a parte i lustrini e la provenienza geografica).

Una genealogia che mette tra parentesi (come pericolosa deviazione da sua natura giovanile ed antintellettuale del r’n’r) tutto quello che è avvenuto dopo il 1966. Per due dei massimi esperti  di r’n’r del mondo, Greg Shaw e Tim Warren, l’uscita di Sgt Pepper è l’evento più dannoso per la cultura giovanile del XX secolo.

3)_ Scrivere che “pochi sapevano accordare il proprio strumento, pochissimi sapevano cantare, nessuno sapeva comporre, tutti sapevano fare casino e menarsi tra di loro” è poi involontariamente comico. Sembra uscito da un Bertoncelli d’annata. A parte che il r’n’r non è mai stato un genere di virtuosi dello strumento, ma New Rose, Anarchy in UK, Complete Control, giusto per citare dei brani che anche Trombetti conosce, sono abbastanza universalmente riconosciuti come grandi pezzi rock alla stregua di Nervous Breakdown, Substitute, You really got me… Certo molte band durarono lo spazio di un paio di 45 giri. Come era già successo agli Standells, agli Shadow of Knights, ai Poets … E allora?

4)_ A parte Pistols, Clash e poche altre band del sottobosco “punk” (ma se vi piace di più potremmo chiamarlo “hi-energy r’n’r”, in modo da farci stare insieme i flamin’ groovies, i real kids, gli eater, i nuns, i weirdos, le runaways, etc…). la maggior parte di loro furono IGNORATE dalle majors. Controllate cosa andava in classifica nel 1976-77. Patti Smith suonò per la prima volta negli stadi in europa nel suo ultimo tour prima di sciogliere il PSG. Se è stata un’operazione di marketing discografico, beh è stata la peggio congegnata da quando hanno inventato il fonografo… Fu quella la ragione per cui fiorirono i cento fiori delle etichette indipendenti. Perché a quei gruppi nessuno faceva fare dischi…

5)_ Certo che si può criticare il punk-rock. Mica è il Vangelo. Ad esempio Simon Reynolds ne da un’interpretazione interessante. Il punk rock sarebbe stata in buona sostanza un’operazione revivalista che delle grandi band dei sixties (velvet, stooges, MC5) avrebbe preso solo gli aspetti minimali tralasciando quelli più sperimentali (dissonanze, free form, avanguardia europea). Aspetto avanguardistico che è invece nel post-punk (come lascito del bowie più elettronico del periodo berlinese). Altro è la sciatteria (si può dire sciatteria?) dell’articolo di Trombetti, scusate!

Forse ho esagerato con i tono. Chiedo venia. Ma per me –cari redattori di “Outsider”- il r’n’r è una questione maledettamente importante. Spero che lo sia anche per voi…”